Amazon, mega-pedido de lanzamientos para su constelación de satélites Kuiper

Amazon anunció hace pocos díasy la firma de tres acuerdos exitosos para su Proyecto Kuiper, en el espacio de cohetes comerciales. El acuerdo implica la compra de cohetes a tres empresas para lanzar una red de 3.236 satélites de Internet en la órbita terrestre inferior. Esto proporcionará Internet de alta velocidad a todos los lugares del mundo. La gerencia tiene como objetivo invertir $ 10 mil millones en el proyecto. 

En el espacio de la red de Internet por satélite, Amazon se enfrentará a la competencia del Proyecto Starlink de SpaceX de Elon Musk , que ya ha lanzado 2.000 satélites hasta el momento, sirviendo a unos 250.000 suscriptores.

El plan de Amazon es obtener participación en el espacio a través de su alcance global más amplio, su amplia red e infraestructura.

Tres de los principales proveedores de servicios de lanzamiento de EE. UU. y Europa han obtenido contratos para lanzar más de 3000 satélites para el Proyecto Kuiper de Amazon, una constelación de satélites para proporcionar servicios globales de banda ancha de alta velocidad. Será un competidor del sistema Starlink más conocido de SpaceX y, en particular, SpaceX no está incluido en el acuerdo.

El pedido masivo de hasta 83 lanzamientos durante cinco años se anunció hoy junto con el Simposio espacial en Colorado Springs, Amazon lo llamó «la mayor adquisición comercial de servicios de lanzamiento espacial en la historia«. in duda, representará un enorme impulso en la new space economy.

La compañía no reveló ningún detalle de los costos del proyecto. Sin embargo, según los cohetes que se utilizarán para cada lanzamiento de Kuiper, debería costar entre 68 y 112 millones de dólares por lanzamiento. En total, los costos del proyecto son considerables y también lo son los beneficios.

Según Adam Jonas, analista de Morgan Stanley, se espera que la economía espacial crezca a más de $ 1 billón para 2040 con el uso creciente de datos inalámbricos. A medida que mejore la conectividad global a Internet, un mayor número de poblaciones adoptará el comercio electrónico, lo que debería beneficiar significativamente a las acciones de AMZN. Jonas dijo que el Proyecto Kuiper representa tanto como una «oportunidad de $ 100 mil millones».

Específicamente, Project Kuiper está diseñado para atender áreas donde hay acceso limitado a servicios de banda ancha o tienen una fuente de red de Internet poco confiable. Los tres acuerdos de compra incluyen:

  • 38 lanzamientos con United Launch Alliance (ULA)
  • 18 lanzamientos con Arianespace, empresa europea
  • 12 lanzamientos (con potencial para 15 lanzamientos adicionales) con Blue Origin , propiedad del fundador de Amazon, Jeff Bezos

United Launch Alliance (ULA), una empresa conjunta 50-50 entre Boeing y Lockheed Martin, ganó 38 lanzamientos de su nuevo cohete Vulcan. El pedido se suma a nueve lanzamientos para Amazon del cohete Atlas V existente de ULA, que Vulcan reemplazará. “Nos sentimos honrados de que se nos confíe la mayoría de los lanzamientos de Amazon con un total de 47 misiones”, dijo el presidente y director ejecutivo de ULA, Tory Bruno.

Blue Origin, fundada por Jeff Bezos, quien también fundó Amazon pero se alejó de su liderazgo el año pasado, recibió un pedido de 12 lanzamientos de su cohete New Glenn, con una opción para 15 más. Jarrett Jones, vicepresidente sénior de New Glenn en Blue Origin, dijo que se sienten «honrados de apoyar la misión Kuiper de Amazon«.

Arianespace de Europa recibió 18 lanzamientos de su cohete Ariane 6. El CEO Stéphane Israël dijo que el contrato es «el más grande que hemos firmado» y «un gran momento en la historia de Arianespace«.

Una característica común es que ninguno de esos cohetes ha volado todavía. Vulcan y Ariane 6 podrían debutar a finales de este año. Se espera que New Glenn de Blue Origin realice su primer vuelo el próximo año.

Vulcan y New Glenn usan los mismos motores, BE-4, diseñados y producidos por Blue Origin. ULA y Blue Origin firmaron un acuerdo inicial para el BE-4 en 2014 y lo confirmaron en 2018. Los problemas de desarrollo y producción han retrasado la entrega, pero ambas compañías expresan optimismo de que están cerca.

Blue Origin ya lanza el cohete suborbital New Shepard, con o sin pasajeros, pero utiliza un motor completamente diferente, el BE-3. Se alimenta con oxígeno líquido (LOX) e hidrógeno líquido, mientras que BE-4 usa LOX y metano (gas natural licuado).

Varias empresas están planeando constelaciones de cientos o miles de satélites para brindar servicios de Internet de alta velocidad en todo el mundo. Starlink y OneWeb de SpaceX, de propiedad mayoritaria del gobierno del Reino Unido y Bharti Global de la India, están más avanzados en la puesta en órbita de sus sistemas.

SpaceX está recibiendo mucha publicidad por proporcionar terminales Starlink a los ucranianos que sufren la guerra con Rusia. Por el contrario, OneWeb está experimentando un revés porque planeaba lanzar todos sus 648 satélites en cohetes rusos Soyuz, pero esos planes se vieron frustrados después de la invasión rusa de Ucrania. A pesar de competir con SpaceX en el mercado de banda ancha por satélite, OneWeb está comprando lanzamientos de cohetes SpaceX Falcon 9 para sustituir a Soyuz.

Queda por ver cuántos de estos sistemas satelitales de banda ancha resultarán rentables, pero el plan de Amazon es lanzar 3.236 satélites. Eso es mucho en comparación con OneWeb, pero SpaceX está planeando 42,000 satélites Starlink…

Imagen: Concepto artístico de los cohetes Ariane 6, New Glenn y Vulcan Centaur que utilizará el Proyecto Kuiper de Amazon. (Crédito de la imagen: Amazon/Business Wire)

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